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硫黄島での遺骨収集に参加(上・中・下)(2020年8月31日~9月2日配信『東京新聞』)

硫黄島での遺骨収集に参加 汗だくで見つけた「赤茶けた棒」<遺骨は語る・上>(2020年8月31日配信『東京新聞』)

 東京都心からはるか1250キロ離れた南海の硫黄島。ここには戦後75年を経た今も、日本兵1万人の遺骨が地下に眠っている。この夏、遺骨収集の派遣団に加わり、2週間にわたって島に滞在した。本土防衛の盾となって壮絶な死を遂げた将兵たちの望郷の思いを背に遺骨を捜した。(編集委員・椎谷哲夫)

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日本兵の遺骨を探すため、北側の壕で筆者(中央)も加わって大量の土を掘り出した。壕の内部は狭く地面が熱い=硫黄島で

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◆元々の読みは「いおうとう」 かすかに漂う硫黄の臭い

 埼玉県の航空自衛隊入間基地から輸送機で2時間半。7月末の硫黄島は日差しが強い。滑走路に降り立つと、かすかに硫黄の臭いがする。この下にも遺骨が眠っているのだろうか。そう思うと一瞬足が止まった。

 硫黄島は「いおうとう」である。元々、島民はそう呼んでいたが、大戦中に米軍が「Iwo jima(いおうじま)」と呼んだこともあり、戦後は行政もこれに倣った。2007年になって旧島民の要請を受けた国土地理院が「いおうとう」に変更。ただ、前年公開の米映画の邦題が「硫黄島からの手紙」だったから、今も「いおうじま」と呼ぶ人が少なくない。

◆映画登場の総指揮官、五輪金メダリストの遺骨も不明

 国内外の遺骨収集は、過去には遺族や戦友が自主的に行ったり、政府の公募で実施されたりしたこともあった。16年度からは厚生労働省指定の一般社団法人「日本戦没者遺骨収集推進協会」が各団体の協力を得て行っている。20年度は、東南アジアや南太平洋などの収集は新型コロナウイルスの影響でストップしている。硫黄島は例年同様に2週間ずつ4回計画され、初回は7月末から日本遺族会や硫黄島協会などのボランティアら約20人が参加した。

 硫黄島の戦いでは、軍属の島民を含む約2万人が戦死し、半数の約1万人の遺骨が残されたままだ。「硫黄島からの手紙」にも登場する総指揮官の栗林忠道中将や、「バロン西」の名で知られるロサンゼルス五輪馬術競技金メダリストの西竹一中佐の遺骨も見つかっていない。

◆メタンガスの濃度高く、アラーム鳴る現場

 収集現場の1つが、昨年の事前調査で遺骨の一部が確認されていた滑走路脇だ。深さ4メートル余の狭い縦穴で、いわゆる地下壕ではなさそうだ。敵を待ち伏せた塹壕だったのか、米軍が滑走路を造る際に遺体を埋めた自然の窪みだったのか。

 初日は初めての作業に戸惑った。朝7時半に集合し、「英霊に拝礼」の掛け声でヘルメットとマスクを外し、頭を垂れる。作業の前後にはこうして敬意を示す。陸上自衛隊がガス検知器で穴の内部を計測。メタンガス濃度が高く、いきなりアラームが鳴って驚いた。送風機で濃度を下げた後、穴の底へ。ヘッドライトで照らし、大小のくわを使って慎重に土をかき出す。これをバケツリレーで地上に運び出す。

 狭い穴の中だから、すぐに汗だくになる。しばらくすると、目の前に赤茶けた10数センチの棒のようなものが見えた。引き出そうとすると「待って」の声が掛かる。厚労省派遣の人類学博士である鑑定人が調べ、下腕の一部と分かった。目の前に現れた日本兵の遺骨に少し動揺しながら、目を閉じた。

硫黄島 東京都品川区とほぼ同じ面積約23平方キロ。本土空襲の中継地確保を狙う米軍と日本軍の間で1945年2~3月に戦闘。防衛省防衛研究所によると、日本軍は1万9900人が戦死し、生存者は約1000人のみ。米軍も約6800人が戦死した。戦後は米国が統治し、68年に返還。東京都小笠原村に編入された。現在は島全体が自衛隊の基地となり、元島民を含め民間人は自由に行き来できない。



滞在中に遺骨11柱を収集…どんな最期だったのだろうか<遺骨は語る・中>(2020年9月1日配信『東京新聞』)

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南海岸に近い壕。さく裂した砲弾の破片でえぐられた無数の跡が残る=硫黄島で

 硫黄島の遺骨収集の参加者は、父親が戦死した遺族が多かったが、高齢化により減少傾向にある。今回は硫黄島協会に所属する島根県の男性(82)ら2人が加わる予定だったが、新型コロナウイルス対策で、PCR検査で陰性になった首都圏在住者だけが参加した。

 滞在中は「3密」を避けながらも、食住接近の合宿だ。メンバーには日本青年遺骨収集団から派遣された大学生の男女2人もいるが、多くは60代と70代。医療少年院で少年たちの相談相手をしている都内の馬場正一さん(64)は、遺族ではないが通算10回以上参加している。「本土の盾になれと命じられて玉砕した方々のご遺骨がそのままになっている。平和を享受している日本人として当然のこと」と思いを話す。

 遺骨収集は土を掘って骨を探すだけではない。土に骨片がないか、ステンレスのふるいにかける。紛らわしいサンゴの小枝が混じっているが、慣れてくると、遺骨は表面がやや赤く、内部が海綿状になっているのが分かる。刷毛を使って丁寧に遺骨から土を落とす「洗骨」もする。

 見つけた遺骨の中に、割れた頭蓋骨とあごの骨もあった。あごの奥には金歯が2本残り、1本はかぶせた金を丸い額縁状にくりぬいてある。当時としてはおしゃれで高価だったようだ。故郷では誰が帰りを待っていただろう。どんな最期だったのだろうか。

 近くで別人の遺骨も見つかった。周囲には、火薬がはみ出した銃弾や赤さびで膨らんだ手りゅう弾、さらには銃剣も出てきた。遺骨が武器に守られているようだった。

 滞在中に見つかった遺骨は11柱。白い納骨袋に入れて宿舎の仮安置室に運ばれた。大きな日の丸が掲げられ、水やたばこなどが供えられている。最終日には遺骨を白い木箱に移し、近くの厚生労働省の建物に移した。胸に抱いて歩いた時間が長く感じられた。

 遺骨は年度末にまとめて「帰還」するが、身元が判明しなければ千鳥ケ淵戦没者墓苑に納骨される。厚労省によると、DNA鑑定を導入した2003年以降、遺族に戻った硫黄島の遺骨はわずか2柱だ。

 遺骨のDNA鑑定 厚労省のDNA鑑定は沖縄を除き、名前のある遺品や埋葬記録がある遺骨に限定していた。今年から硫黄島とタラワ環礁は、遺品がなくとも鑑定するよう要件を緩和。タラワ環礁ではDNA鑑定のみで初めて遺骨の身元が確認された。




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